EXCLUSIVO: Detrás de la caída de FTX, la lucha con los multimillonarios y el intento fallido de salvar las criptomonedas

10 de noviembre (Reuters) – (Esta historia contiene lenguaje que algunos lectores pueden encontrar ofensivo en el párrafo 2)

El martes por la mañana, Sam Bankman-Fried, propietario del intercambio de criptomonedas FTX, se encontró con sus empleados con malas noticias.

«Lo siento», les dijo, «estoy decepcionado».

El motivo del mea culpa: Anunció media hora antes que el archirrival de FTX, Binance, estaba planeando una adquisición impactante para salvar su principal plataforma comercial de una «crisis de efectivo». El fundador de Binance, Changpeng «CZ» Zhao, acusó al multimillonario de sabotaje, quien ahora será su caballero blanco.

Las semillas de la caída de FTX se sembraron meses antes, a raíz de los errores de Banker-Fried para salvar a otras criptoempresas a medida que aumentaban las tasas de interés y el criptomercado colapsaba, según entrevistas con varias personas cercanas a Banker-Fried. Ambas compañías previamente no anunciadas.

Algunas de las transacciones que involucraron al brazo comercial de Bankman-Fried, Alameda Research, llevaron a una serie de pérdidas que finalmente lo llevaron a la ruina, según tres personas familiarizadas con las operaciones de la empresa.

Las entrevistas y las noticias arrojan nueva luz sobre la amarga rivalidad entre los dos multimillonarios, que han competido por participación de mercado en los últimos meses y se acusaron públicamente de intentar dañar el negocio del otro. Culminó el miércoles, cuando Binance se retiró de su trato y arrojó el futuro de FTX en la incertidumbre.

Atrapado sin un comprador, Bankman-Fried ahora está buscando patrocinadores alternativos, dijeron dos personas cercanas. Después de que Binance se fue, dijo en un mensaje a los empleados de FTX que no había expresado previamente ninguna reserva sobre el acuerdo de Binance y que estaba «explorando todas las opciones».

Ni Binance ni FTX respondieron a las solicitudes de comentarios. Bankman-Fried dijo a Reuters el martes que «estaría muy abrumado» por ser entrevistado. No respondió a más mensajes.

Finanzas dijo anteriormente que decidió retirarse del acuerdo como resultado de su debida diligencia en FTX y los informes de noticias sobre las investigaciones de EE. UU. sobre la compañía.

El anuncio de Zhao de la adquisición planificada marcó un cambio sorprendente para Bankmann-Fried. El joven de 30 años fundó FTX con sede en Bahamas en 2019 y lo llevó a convertirse en uno de los intercambios más grandes, acumulando una fortuna de casi $ 17 mil millones.

La noticia de una crisis de liquidez en FTX, que se valoró en 32.000 millones de dólares en enero con inversores como SoftBank y BlackRock, repercutió en el mundo de las criptomonedas.

Las principales monedas se desplomaron, con bitcoin cayendo a su nivel más bajo en casi dos años, lo que generó más dolor en un sector que ha perdido más de dos tercios de su valor este año a medida que los bancos centrales endurecen los préstamos.

Al impulsar el acuerdo, Finanzas también evitó el escrutinio regulatorio que podría haber acompañado la adquisición, que Zhao señaló en un memorando al personal que publicó en Twitter.

Hay reguladores financieros en todo el mundo. advertencias emitidas Sobre financiar para operar sin licencia o para violar las leyes de lavado de dinero. El Departamento de Justicia de EE. UU. está investigando a Binance por lavado de dinero y violaciones de sanciones penales. Reuters informó el mes pasado que Binance ha ayudado a las empresas iraníes a negociar $ 8 mil millones desde 2018 a pesar de las sanciones de EE. UU.

relación agria

Zhao y la relación Bankman-Fried comenzaron en 2019. Seis meses después del lanzamiento de FTX, Zhao compró una participación del 20% en el intercambio por alrededor de $ 100 millones, dijo una persona con conocimiento directo del acuerdo. En ese momento, Binance dijo que la inversión estaba «dirigida a hacer crecer la criptoeconomía juntos».

Sin embargo, dentro de los 18 meses, su relación se agrió.

FTX ha crecido rápidamente y Zhao ahora lo ve como un competidor real con ambiciones globales, dijeron ex empleados de Binance.

Cuando FTX solicitó una licencia subsidiaria en Gibraltar en mayo de 2021, se le pidió que enviara información sobre sus principales accionistas, pero Binance bloqueó las solicitudes de ayuda de FTX, según mensajes y correos electrónicos entre intercambios vistos por Reuters.

Entre mayo y julio, los abogados y asesores de FTX escribieron a Binance al menos 20 veces en busca de detalles sobre las fuentes de activos de Zhao, las relaciones bancarias y la propiedad de Binance.

Sin embargo, en junio de 2021, un abogado de FTX le dijo al director financiero de Binance que Binance «no se estaba relacionando con nosotros adecuadamente» y que corrían el riesgo de «interrumpir seriamente un proyecto importante para nosotros». Un funcionario de Finance Legal le dijo a FTX que estaban tratando de obtener una respuesta del asistente personal de Zhao, pero que la información solicitada era «muy general» y no podían proporcionarla toda.

Para julio de ese año, Bankman-Fried estaba cansado de esperar. Volvió a comprar la participación de Zhao en FTX por unos 2.000 millones de dólares, dijo la persona con conocimiento directo del trato. Dos meses después, el regulador de Gibraltar otorgó a FTX una licencia ya que las finanzas ya no estaban involucradas.

En la propia moneda de FTX, FTT, el monto se pagó a Binance, dijo Zhao el domingo pasado, y luego ordenaría que Binance vendiera, lo que provocó una crisis en FTX.

Gráficos de Reuters

«Tratando de mantenernos en marcha»

En mayo y junio, el brazo comercial de Bankman-Fried, Alameda Research, sufrió una serie de pérdidas por contratos, según tres personas familiarizadas con sus operaciones. Eso incluye un acuerdo de préstamo de $ 500 millones con el prestamista criptográfico Voyager Digital, dijeron los dos. Voyager se declaró en bancarrota el mes siguiente, después de que la unidad estadounidense de FTX pagara 1400 millones de dólares por sus activos en una subasta de septiembre. Reuters no pudo determinar el alcance total de las pérdidas de Alameda.

Buscando apuntalar a Alameda, que tiene alrededor de $ 15 mil millones en activos, Bankman-Fried movió al menos $ 4 mil millones al fondo FTX, respaldado por activos que incluyen FTT y acciones de la plataforma comercial Robinhood Markets Inc, dijeron las personas. Alameda reveló una participación del 7,6% en Robinhood en mayo.

Parte de estos fondos FTX eran depósitos de clientes, dijeron dos de las personas, aunque Reuters no pudo determinar su valor.

Bankman-Fried no les dijo a otros ejecutivos de FTX sobre la medida para apuntalar a Alameda, dijeron las personas, porque temía que se filtrara.

Sin embargo, el 2 de noviembre, un informe de la agencia de noticias CoinDesk detalló un balance filtrado de los supuestos $14.6 mil millones en activos de Alameda en poder de FTT. La directora ejecutiva de Alameda, Carolyn Ellison, tuiteó que el balance era solo «un subconjunto de nuestras entidades corporativas» y no reflejaba $10 mil millones en activos. Ellison no respondió a las solicitudes de comentarios.

Eso no detuvo las crecientes especulaciones sobre cuál sería la salud financiera de Alameda para FTX.

Zhao dijo más tarde que Binance vendería toda su participación en FTT por un valor de al menos $ 580 millones «debido a las recientes revelaciones que han salido a la luz». El precio del token cayó un 80% durante los dos días siguientes y las salidas del intercambio se aceleraron, según muestran los datos de la cadena de bloques.

Oleada de retiro

En su mensaje a los empleados esta semana, Bankman-Fried dijo que la compañía había visto un «aumento masivo de retiros» ya que los usuarios se apresuraron a retirar $ 6 mil millones en tokens criptográficos de FTX en solo 72 horas. Los retiros diarios suelen ser de decenas de millones de dólares, dijo Bankman-Fried a su personal.

Después del tuit de Zhao de que Binance vendería su participación en FTT, Bankman-Fried expresó su confianza en que FTX resistiría los ataques de su rival. Les dijo a los empleados de Slack que los retiros «no fueron espectaculares», pero que pudieron procesar las solicitudes.

«Nos llevamos bien», escribió. «Obviamente, Binance está tratando de perseguirnos. Que así sea».

Pero la situación empeoró el lunes. Incapaz de encontrar rápidamente un patrocinador o vender otros activos que no sean en efectivo a corto plazo, Bankman-Fried se puso en contacto con Zhao, dijo una persona familiarizada con la llamada. Zhao luego confirmó que Bankman-Fried lo llamó.

Bankman-Fried firmó una carta de intención no vinculante para que Binance compre los activos no estadounidenses de FTX. Eso es un FTX multimillonario, dijeron dos personas familiarizadas con la carta, suficiente para que el intercambio cubra todas las solicitudes de retiro, pero una fracción de su valoración de enero.

Horas después de que Zhao anunciara el posible acuerdo, Bankmann-Fried tuiteó: «Muchas gracias a CZ».

«Vivamos para luchar otro día», dijo Bankman-Fried a los empleados de Slack.

Su personal se sorprendió. Incluso los ejecutivos no sabían nada sobre el déficit de Alamelu y el plan de adquisición, hasta que Banker-Fried les informó esa mañana, dijeron dos personas que trabajaban con él. Ambos dijeron que no tenían idea de que la situación de la retirada fuera tan grave.

Luego vino el anuncio de Binance el miércoles para cancelar la adquisición. «Los problemas están más allá de nuestro control o capacidad de ayudar», dijo Binance. Zhao tuiteó “Día triste. Lo intenté”, con un emoji llorando.

Información de Angus Berwick en Nueva York y Tom Wilson en Londres; Información adicional de Hannah Long en Washington y Elizabeth Howcroft en Londres; Editado por Paridosh Bansal y Chris Saunders

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