Los telescopios revelan por qué Neptuno es más azul que Urano

Nuevas observaciones de telescopios espaciales y terrestres han revelado qué hay detrás de esta diferencia de tono.

Los planetas más alejados del Sol en nuestro sistema solar, Neptuno y Urano, tienen las mismas dimensiones, masa y condiciones atmosféricas. Neptuno tiene una apariencia azul brillante cuando mira dos posibles planetas uno al lado del otro después de que la nave espacial Voyager 2 de la NASA volara en la década de 1980. Urano es el color más claro del azul cian.

Usando el telescopio Gemini North en Hawái y la instalación del Telescopio Infrarrojo de la NASA y el Telescopio Espacial Hubble, los astrónomos desarrollaron un modelo compatible con las observaciones de Neptuno y Urano.

Los científicos han determinado que la formación de exceso de niebla en la atmósfera de Urano le da una apariencia suave. Esta niebla es más espesa en Urano que la capa atmosférica en Neptuno, por lo que blanquea la apariencia de Urano a nuestra vista.

Los astrónomos creen que sin esta niebla en la atmósfera de los dos planetas, los dos planetas tendrían un azul casi idéntico. Un estudio que describe los hallazgos publicado el martes Revista de investigación geofísica: planetas.

Los intentos anteriores de comprender esta diferencia se han centrado en las atmósferas de los planetas superiores en longitudes de onda de luz específicas.

Patrick Irwin, un destacado profesor de investigación de física planetaria en la Universidad de Oxford, dijo en un comunicado: «Este es el primer modelo que coincide con las observaciones simultáneas de la luz solar desde el ultravioleta hasta las longitudes de onda infrarrojas».

Además de las nubes de hielo de metano y sulfuro de hidrógeno, el modelo también estudió capas atmosféricas más profundas que contienen partículas de niebla.

Las nuevas observaciones del telescopio Gemini North, ubicado cerca de la cumbre de Mauna Kea en Hawái, se han incorporado a otros datos del telescopio de archivo. El equipo estudió tres capas de aerosoles a diferentes altitudes en Urano y Neptuno. La capa intermedia de partículas de niebla es la más afectada por el color.

En ambos planetas, el hielo de metano es la capa intermedia del espacio donde el metano se convierte en hielo. Neptuno tiene una atmósfera turbulenta que es más activa que la lenta y apagada de Urano, lo que evita que las partículas de metano y la nieve formen una niebla sobre Neptuno.

Los científicos esperan que este modelo pueda ayudar a explicar por qué aparecen puntos negros en Neptuno, pero menos en Urano. A medida que la capa atmosférica profunda se oscurece, Neptuno se vuelve más visible.

«Esperamos que la creación de este modelo nos ayude a comprender las nubes y la niebla en la atmósfera del gigante de hielo», dijo en un comunicado Mike Wong, astrónomo de la Universidad de California, Berkeley. «¡Explicar la diferencia de color entre Urano y Neptuno es una ventaja inesperada!»

Podemos aprender más sobre estos mundos misteriosos, que solo fueron visitados por la Voyager 2 durante un vuelo rápido.

La Encuesta de la Década Planetaria, publicada en abril, sugirió por primera vez la dedicación Uranus Orbiter and Probe, la próxima gran misión de la NASA. Los autores del informe ven el conocimiento de Uranus Orbiter y los gigantes de hielo de la sonda como una forma de revolucionar a los astrónomos.

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